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信使号将撞星取义

发布时间:2019-09-13 16:30:41

“信使号”将“撞星取义”

离开地球十载多,水星探测器“信使号” (MESSENGER)即将撞击火星。“信使号”即将耗尽燃料,于4月30日(美国时间)骤降到水星表面,虽然会离开地球观察者的视野,但科学家会与其保持联系,不断收集相关数据,尤其是研究撞击出来的“坑洞”所带来的新信息、新意义,以此加深对水星等天体的认识。

水星是太阳系八大行星中最小的一颗,也是距离太阳最近(仅5790万公里)的一颗。不同于其他已被研究和拍照的行星,人类对水星的了解到目前为止仍是知之甚少。

1974年3月到1975年3月之间,美国国家航空航天局(NASA)的“水手10号”探测器已经对水星进行了三次“飞越”探测,但它不得不等了30年,才于2008年1月迎来了“信使号”的造访。

“信使号”探测器于2004年8月3日升空,重量507.9千克,1.42米高,1.85米宽,1.27米长,由两个砷化镓太阳能帆板和一块镍氢电池提供动力。它携带了一系列科学仪器来绘制水星表面地图、磁场,探测大气中的气体、地壳中的各种元素。

“信使号”发射后,曾于2005年飞越过一次地球,于2006年和2007年两次飞越金星,在2008年和2009年三次飞越水星。尽管增加了飞行的时间和距离,这种多次飞越还是最大程度地降低了所需燃料。但是水星的大气太稀薄了,在地球引力的协助下,金星和水星提供了必要的减速,让它能够在进入水星椭圆轨道的时候再开启火箭引擎。

据说,这种进入轨道的方式能最大程度地减少燃料的消耗,并允许探测器在穿越太阳和水星之后能够有足够的时间冷却下来。此外,它还能在不同距离测量太阳风的影响以及水星的磁场,同样还能捕获水星表面和外逸层的特写影像。

在飞行了79亿公里后,“信使号”于2011年3月18日进入水星轨道,同年3月24日,科学仪器开始工作,3月29日第一张从轨道上空拍摄的水星图像传回地球。

“信使号”在2008年和2009年飞越水星时,确认了先前“水手10号”的判断——水星内部有一个磁场,且磁场如同一个大的磁棒,与水星自转轴呈5度倾角。

“信使号”在2008年初次飞越时还有一个意外发现,在水星稀薄的大气层里竟然蕴含着大量的水。更令人难以置信的是,它发现了水星表面过去火山活跃的证据。


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